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Ostras al rescate: reciclar sus conchas puede ser la clave para regenerar los debilitados arrecifes

Ostras al rescate: reciclar sus conchas puede ser la clave para regenerar los debilitados arrecifes
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En Alabama ya se ha desviado 2,8 millones de conchas de ostras de los vertederos a una reserva que las devuelve al mar. ¿La razón? El reciclaje de las conchas podría ser la solución para la supervivencia de la diezmada Costa del Golfo de Estados Unidos.

El pasado octubre, la Fundación Costera de Alabama (ACF) se asoció con la empresa de gestión de residuos Republic Services para poner en marcha un programa de reciclaje de conchas de ostras. El objetivo es devolver al océano los componentes básicos que las ostras necesitan para crecer y de paso regenerar el fondo marino. Y ya hay suficientes para cubrir más de 22.000 m² en el Golfo.

El programa, que empezó con la adhesión de unos pocos restaurantes, ahora se ha ampliado a casi una treintena y el interés sigue creciendo. Un representante de ACF recoge tres días por semana las conchas, que se almacenan en una reserva natural donde se "airean y curan" durante varios meses para después ser devueltas al océano en vez de ser enviadas a los vertederos.

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Una vez devueltos a los arrecifes de ostras, las conchas se convierten en componentes básicos para restaurar estos criaderos. Y es que para que las ostras crezcan, deben poder ser capaces de adherirse a un sustrato firme del tipo de una roca, pero décadas de sobreexplotación, la introducción de especies invasoras y la contaminación han comenzado a diezmar los arrecifes de ostras.

Se calcula que el 85% de todos los arrecifes de ostras a nivel mundial han desaparecido y que es uno de los ecosistemas más dañados. Según la ACF, cada concha de ostra devuelta al mar puede convertirse en el hábitat de 10 ostras bebé.

Y es que la región de la Costa del Golfo de los Estados Unidos es un paraíso de mariscos. El área constituye el 67% de las ostras que se consumen en Estados Unidos. Y el número detrás del porcentaje no es pequeño: 226 millones de kilos de ostras cada año.

Pero, ¿lo hacen solo para poder seguir comiendo ostras?

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Esta interesante iniciativa parece ir más encaminada a asegurarse la venta de ostras que a preservar el entorno marino, pero incluso si así fuera, seguiría teniendo efectos beneficiosos para el ecosistema marino. Los arrecifes de ostras proporcionan importantes beneficios al contribuir al filtrado de aguas, el abastecimiento de alimento y de hábitat para los peces, cangrejos y aves y funcionan como amortiguadores naturales costeros frente a las olas generadas por barcos, aumentos del nivel del mar y tormentas.

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Las ostras adultas pueden filtrar alrededor de 15 litros de agua al día además de sedimentos y algas, un factor clave para nuestras contaminadas aguas. Esto implica una ambiente marino más saludable para el resto de especies, ya que al absorber el exceso de algas y de nitrógeno, permiten que más flora marina crezca.

Calcularon que, de tener ahora la salud de la que gozaban estos arrecifes en 1999, solo harían falta dos o tres días para limpiar la bahía entera. Ahora es necesario un año.

Y no solo eso, las conchas marinas protegen a los moluscos de la desecación y los depredadores, aunque la acidificación de los océanos ya amenaza su integridad. Ah, y por si te lo preguntabas, las conchas están hechas de carbonato de calcio y proteínas.

Por suerte, no es ni mucho menos la única iniciativa de este tipo que ha triunfado. La Shell Recycling Alliance lanzó un programa muy similar en 2010 pero yendo un paso más allá. En vez de devolverlas al mar vacías, los científicos introducen en la concha una larva de ostra que crece en su interior. Depués, son devueltas a los arrecifes de ostras, tal y como explican aquí.

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En New Hampshire se dieron cuenta en 2009 de la dramática situación de los arrecifes de ostras en la Gran Bahía y decidieeron emprender el programa de reciclado de conchas de ostras. Calcularon que, de tener ahora la salud de la que gozaban estos arrecifes en 1999, solo harían falta dos o tres días para limpiar la bahía entera. Ahora es necesario un año.

La Coalición para restaurar la Costa de Louisiana también ha puesto su grano de arena para recuperar los arrecifes de ostras; este estado produce aproximadamente un tercio de las ostras de todo Estados Unidos. Desde 2014, se han recolectado 2.927 toneladas de conchas.

Imagen | Charlotte Coneybeer/Unsplash

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