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Hacer más carriles bici en las ciudades puede ahorrar 10.000 muertes prematuras en Europa

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Hacer más carriles bici en las ciudades puede ahorrar 10.000 muertes prematuras en Europa

La contaminación mata. Es un hecho irrebatible. Diversos estudios se han dedicado a estimar el impacto de las nubes tóxicas sobre las ciudades. En Londres se calcula que alrededor de 9.000 personas pierden la vida por culpa de la polución. A nivel global, estudios como este publicado en The Lancet cifran en 9.000.000 el número de fallecimientos prematuros causados, en gran medida, por el tráfico (hasta el 50% de ellas).

Dado que no hay mes en el que una gran ciudad mundial no amanezca bajo una gigantesca boina de contaminación, ¿qué alternativas tienen los gobiernos locales? Pueden limitar las plazas de aparcamiento, peatonalizar calles e impedir el paso a coches con matrículas impares. Y también pueden hacer algo mucho más simple: construir carriles bici.

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Más tóxica que muchas aguas fecales: la lluvia no limpia la contaminación, la cambia de lugar

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Más tóxica que muchas aguas fecales: la lluvia no limpia la contaminación, la cambia de lugar

Últimamente, las grandes ciudades viven mirando al cielo. Primero, preocupadas por una contaminación atmosférica que no las deja respirar; y, después, esperando a que la lluvia acabe por resolver esos mismos problemas de polución. “Resolver” entre comillas, porque la contaminación, ni se crea ni se destruye: va a contaminar otros lugares.

Ozono, Óxidos de nitrógeno, zinc, plomo, azufre, metales pesados. Todo eso suspendido sobre nuestras cabezas, hasta que, de repente, empieza a llover en la ciudad. Los primeros minutos son los peores, pero la primera hora de precipitaciones contaminadas es más tóxica que muchas aguas fecales… ¿de verdad estamos seguros que la lluvia limpia la contaminación?

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El aire de Nueva Delhi está tan contaminado que respirarlo equivale a fumar 45 cigarrillos al día

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El aire de Nueva Delhi está tan contaminado que respirarlo equivale a fumar 45 cigarrillos al día

Están a punto de romper las métricas de los contadores. Nueva Delhi, capital con más de 22 millones de ciudadanos, ha superado en algunas zonas de su territorio los 451 puntos de micropartículas PM.2 según el baremo AQI. Air Quality Index es el Índice de la Calidad del Aire. Para que te hagas una idea, en Madrid nunca ha superado la barrera de los 85.

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Cerrar 80.000 fábricas: la solución de China a su insostenible problema de contaminación

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Cerrar 80.000 fábricas: la solución de China a su insostenible problema de contaminación

Mientras Madrid afronta otro de sus muchos días con índices de contaminación por encima de lo humanamente recomendable, China vive su tóxica rutina atmosférica entre la alarma generalizada de las autoridades. El país, uno de los más contaminados del mundo merced a su rápida industrialización, vuelve a tener a sus ciudades bajo un espeso manto de polución. Y, un día más, tiene que adoptar medidas drásticas.

Al contrario que en las grandes ciudades europeas, donde acceder al centro en vehículo privado se está convirtiendo en una pequeña y cara odisea, el problema de China surge de sus fábricas y de su industria transformadora. Aún hoy, gran parte de las grandes ciudades (gigantescas) cuentan con los centros de producción en núcleos habitados o muy próximos a ellos, así como las centrales térmicas.

Hay que tener en cuenta que el rápido proceso de industrialización y de urbanización de China ha anulado los tiempos históricos que empujaron a Europa y a Estados Unidos a desterrar a sus centrales de electricidad, propulsadas con carbón, lejos de sus ciudades. China, que sigue quemando mucho carbón para atender a sus necesidades, se ve asediada día sí y día también por las consecuencias de su contaminación, gigante e igual a la de sus necesidades.

De modo que, en paralelo a una renovación total de su sector energético, más sostenible, el gobierno chino ha empezado a tomar cartas en el asunto. Durante los últimos meses, ha ordenado el cierre de 80.000 fábricas en todo el país para determinar cuáles se estaban saltando los cada vez más estrictos cánones contaminantes. China cuenta con una legislación específica para las fábricas, limitando las emisiones que pueden verter a la atmósfera, pero no todos los empresarios las cumplen.

Fabrica Los altos hornos de Benxi, en 2013. (Andreas Habich/Wikipedia)

La medida busca delimitar, por el método de prueba y error, cuáles se escapan a la ley, y de paso aliviar la incesante presión contaminante que sus ciudadanos viven día a día. En global, las autoridades han multado, inspeccionado o cerrado el 40% de las fábricas del país. Parte de estas industrias han vuelto a la actividad habitual, dado que los cierres han sido selectivos y temporales. Pero indica hasta qué punto China es seria frente a su gravísimo problema.

China, en guerra contra la contaminación

Obviamente, la medida ha podido tener cierto impacto en la aún renqueante economía china, cuya crisis financiera ha lastrado su histórico crecimiento por encima del 8%. La cuestión ha sido negada por el ministro de Medio Ambiente, Li Ganjie, que ha señalado al nulo impacto a largo plazo (negativo, se entiende) y a que el desempleo en las grandes ciudades sigue siendo el más bajo de la última década. Para Gianjie, el efecto será positivo, en tanto que reducirá la presión contaminante.

China lleva embarcada cuatro largos años en una guerra total a la contaminación consciente de la tremenda carga que representa no sólo en la salud de sus habitantes, sino en su desarrollo económico. Hay estudios que cifran en más de un millón de personas las muertes anuales directamente atribuibles a la contaminación. Otros hablan de 4.000 fallecimientos diarios. Son cifras que se comparan a las peores épocas contaminantes de la Europa del siglo XIX, y que se manifiestan en nubes de pura toxicidad dignas de Blade Runner 2049.

Este reportaje de NPR sobre el terreno explora cómo muchos empresarios locales han buscado subterfugios para evitar las limitaciones, aduciendo que afectaban a su producción. Por otro lado, alrededor de 10.000 personas han sido procesadas por las autoridades (con todo lo que ello conlleva en China) por saltarse las regulaciones.

Pollution China, una mañana cualquiera. (NASA)

La desbandada generalizada de la Administración Trump en la lucha contra el cambio climático ha colocado a China, país contaminante por antonomasia por dimensiones, en una posición de sorprendente liderazgo. Xi Jinping lleva tiempo explicando al mundo que piensa no sólo cumplir con sus obligaciones medioambientales, sino impulsar en la medida de sus posibilidades energías renovables. Y lo está haciendo: China lidera hoy por hoy (en términos de crecimiento interanual) la inversión en energía eólica y, muy especialmente, solar.

Lo vimos a cuenta del célebre parque de placas solares con forma de panda: aquella estrategia propagandística buscaba contar al mundo que, mientras Estados Unidos se obceca en el carbón que tanto batalló años atrás, el futuro de China no se asemeja a una central térmica y sí a un montón de benignas placas solares. El país vive una fiebre solar total, y sólo en 2016 instaló 36 gigavatios, el 45% de la potencia instalada del año pasado.

La dirección china es clara. Y la guerra contra la contaminación no ha hecho más que empezar.

Imagen | Andy Wong/AP

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Londres contra el coche: los vehículos pre-2006 tendrán que pagar 23 euros diarios por circular

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Londres contra el coche: los vehículos pre-2006 tendrán que pagar 23 euros diarios por circular

Sadiq Khan es un hombre de firmes convicciones: "Tenemos una crisis sanitaria en Londres. Y está causada por la pobre calidad del aire". De modo que, estableciendo una nítida causa-consecuencia en torno a la presencia de vehículos en sus calles, el alcalde de Londres ha introducido una nueva medida restrictiva: el pago obligatorio de 10 libras al día para aquellos coches pre-2006 que deseen circular por el centro de la ciudad.

Hasta ahora, Londres no había sido ajena a medidas impositivas que desincentivaran el uso del coche. La ciudad introdujo en 2003 su célebre y muy admirada "congestion charge", una gigantesca zona delimitada en torno a los barrios más céntricos cuyo acceso estaría tasado con 11 libras diarias, independientemente de la finalidad o del vehículo. La idea funcionó bien, y Londres ha mantenido el peaje hasta hoy.

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Liuzhou: la megalómana ciudad de un millón de plantas con la que China quiere volver a respirar aire puro

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Liuzhou: la megalómana ciudad de un millón de plantas con la que China quiere volver a respirar aire puro

China siempre ha estado liderando las listas de países más contaminantes y más contaminados. En diciembre de 2016 una nube tóxica asfixió a casi una sexta parte del territorio y a un tercio de la población del país. La contaminación del aire era 20 veces superior a lo recomendado por la Organización Mundial de la Salud. En enero empeoró. Ni las mascarillas eran suficientes.

Un reciente estudio calculó que detrás de la vorágine industrial se esconden 110.000 muertes prematuras anuales en China y más de 3.100 muertes prematuras al año en Europa Occidental y Estados Unidos. Ante este funesto escenario, China trabaja por salvar su estabilidad social y ya ha apostado por el coche eléctrico. Ahora quieren un futuro donde las ciudades sean pulmones naturales, y ya está en marcha la primera ciudad bosque en China.

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23 imágenes que ilustran cómo era el distópico mundo previo a las regulaciones medioambientales

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23 imágenes que ilustran cómo era el distópico mundo previo a las regulaciones medioambientales

La lucha en favor del medio ambiente ha sido un tema permanente desde el establecimiento de las primeras agencias gubernamentales dedicadas a combatir la contaminación. La EPA, una de las más destacables a nivel global, surgió en la década de los setenta con objeto de hacer frente a los progresivos retos planteados por la industrialización estadounidense. El mundo, por aquel entonces, consumía y producía sin reparo, y contaminaba mucho.

¿Cuánto? Si bien los agentes de la EPA lo sabían perfectamente (mucho), el público o la clase política no tanto. En 1970, el medio ambiente (antes de la crisis del petróleo, una época en la que el boom del automóvil y de la industria posterior a la Segunda Guerra Mundial aún hacía ver el futuro de forma optimista) no era una cuestión primordial. Ningún partido se preocupaba en demasía por él, ningún periódico dedicaba editoriales a la contaminación o al futuro verde.

Por ello, la EPA inició un programa de catalogación fotográfica titulado "Documerica". En él, la agencia medioambiental ahora puesta en peligro por la administración Trump contrató a diversos fotógrafos con objeto de documentar sus actividades y de retratar la América contaminada. Los rincones repletos de vertidos químicos, de desastres medioambientales o de playas a las que, por pura contaminación, los ciudadanos de a pie no podían acceder. Un mundo ya olvidado.

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Así será Nueva York si el reloj del cambio climático llega a cero

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Así será Nueva York si el reloj del cambio climático llega a cero

40 centímetros pueden no parecer mucho. Puede simplemente suponer acostumbrarse a llevar unas botas altas, a llevar a los niños a la espalda. Encontratse con una fuerte resistencia cada vez que quieres abrir una puerta de los locales de los primeros pisos. A perder los parques. A no poder volver a usar el metro, el coche o la bici a nivel terrestre nunca más.

Porque tampoco parecen mucho 3.7 grados Fahrenheit, 2 ºC en la escala Celsius que manejamos la mayoría de países. Esos dos grados es el límite marcado por los científicos antes de que el planeta entre en un punto irrevesible, pero seamos sinceros, en realidad es una temperatura que suena asimilable, que mentalmente nos hace pensar en que, simplemente, vamos a depender continuamente de sistemas de refrigeración en verano y vamos a tener unos inviernos mucho menos crudos en los que probablemente no volveríamos a temer por riesgo de congelación o aglomeración de nieve en ninguna parte del planeta.

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Este asombroso time-lapse muestra cómo la "nube" de contaminación se apodera de Pekín por la mañana

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Este asombroso time-lapse muestra cómo la "nube" de contaminación se apodera de Pekín por la mañana

Madrid o Ciudad de México pueden luchar denodadamente contra la contaminación, pero jamás, por fortuna, contarán con el gigantesco problema de salud pública que tienen las ciudades públicas. En China, país cuyo vertiginoso crecimiento en las últimas cuatro décadas se ha realizado de espaldas al medio ambiente y a la salud de sus ciudadanos, la contaminación juega en otro nivel. En Pekín, la "boina" pasa a "manto" tóxico.

La gran capital china lleva años tratando de paliar sus tremendos problemas de contaminación. A la preponderancia del coche, Pekín y otras grandes megalópolis chinas tienen que añadir otro problema: las centrales térmicas. El país, que necesita grandes cantidades de energía para producir electricidad, depende en gran medida del carbón. El gobierno chino lleva años quitándose: China ya es un país menos dependiente y el carbón es el pasado, pero el peso de las renovables aún es muy pequeño.

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Es normal que los madrileños se quejen por la restricción del tráfico para combatir la contaminación

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Es normal que los madrileños se quejen por la restricción del tráfico para combatir la contaminación

Los altos niveles de contaminación previstos por el Ayuntamiento de Madrid para esta semana han provocado la adopción de una medida inédita en la historia de la ciudad: la prohibición de la circulación a la mitad del parque automovilístico. Desde hoy, sólo las matrículas pares o impares (en función del día) pueden acceder a la almendra interior de la capital española. Eso, naturalmente, ha levantado una inmensa polvareda.

Desde que el consistorio anunciara la decisión ayer, tanto detractores como partidarios de la medida discuten sus condiciones, en mejores o peores términos. Las críticas al gobierno municipal, sin embargo, han sido muy amplias, en parte por lo novedoso de la decisión. Implica poner un límite a una teórica libertad adquirida (el desplazamiento con vehículo privado allá donde se desee) por más que anule un efecto negativo potencial (la contaminación, cuyas consecuencias para la salud pública están más que probadas).

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