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China ya no compra los residuos de Europa, así que el viejo continente se ahoga en su basura

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China ya no compra los residuos de Europa, así que el viejo continente se ahoga en su basura

Por si no fueran suficientes, Europa acaba de sumar un nuevo problema a su largo listado de quebraderos de cabeza: la basura. Los europeos generan muchísima, y hasta ahora la solución más sencilla había consistido en ponerse una venda en los ojos. Gran parte de los restos producidos por el viejo continente terminaban en China, donde empresas especializadas los reciclaban y los devolvían a Europa en forma de embalajes, cajas y otros enseres.

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Farolas inteligentes que alumbran sólo cuando pasas: la idea de Noruega para ahorrar energía

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Farolas inteligentes que alumbran sólo cuando pasas: la idea de Noruega para ahorrar energía

¿Cuánto cuesta iluminar una ciudad o la red de autovías de todo un país? La factura varía en función de las circunstancias. A Madrid, por ejemplo, le cuesta alrededor de 80 millones de euros anuales. En Barcelona (con menor población pero, sobre todo, seis veces mens extensa) el coste es más bajo: unos 27 millones de euros. Es dinero, pero también implica un alto impacto ambiental.

En el fondo, lo que ambas están pagando es la generación de esa electricidad. Una generación que, en buena parte de los casos, se realiza con centrales de ciclo combinado (gas natural). El alumbrado público en tiempos de cambio climático se enfrenta a un dilema: necesita ahorrar, pero también necesita iluminar a sus vecinos. ¿Solución? Lograr que sólo ilumine cuando alguien circule por la calle/carretera.

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Los dibujos en la nieve nunca han sido tan extraordinarios como en el arte de Sonja Hinrichsen

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Los dibujos en la nieve nunca han sido tan extraordinarios como en el arte de Sonja Hinrichsen

Ni líneas de Nazca ni señales fractales de extraterrestres. Su autora opina que “el mundo está saturado de proyectos hechos por el hombre. Yo no creo que tenga que agregar más cosas que el planeta”. Sonja Hinrichsen, ambientalista, hace gala de esa modestia del que no quiere darse demasiados aires, pero sus dibujos ciertamente son misteriosos, así como la elección del lienzo o los pinceles con los que dibujar.

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La bomba de metano del Ártico: lo que el hielo nos cuenta sobre una catástrofe irreversible para el planeta

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La bomba de metano del Ártico: lo que el hielo nos cuenta sobre una catástrofe irreversible para el planeta

La industria de los combustibles fósiles produce más cantidad de metano de lo que se pensaba, según la investigación que hemos hecho y que demuestra que la filtración natural de este gas de efecto invernadero procedente de yacimientos de petróleo y gas es más moderada de lo que creíamos.

En nuestra investigación, publicada en la revista Nature, nuestro equipo internacional examinó muestras de hielo antártico que datan de la última vez que nuestro planeta se calentó rápidamente, hace aproximadamente 11.000 años. Hemos constatado que la filtración de metano procedente de yacimientos naturales de petróleo y gas es mucho menor de lo previsto, lo que implica que las filtraciones causadas por la extracción de combustibles fósiles tienen un papel más importante en las emisiones de este gas de efecto invernadero.

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La tabla periódica, en peligro de extinción: así estamos esquilmando los recursos del planeta

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La tabla periódica, en peligro de extinción: así estamos esquilmando los recursos del planeta

El planeta se agota. Sus recursos son finitos. De forma habitual, tendemos a asociar estas frases a elementos como el petróleo, el carbón, el gas natural, los muchos minerales que extraemos del subsuelo o incluso la madera. Ahora bien, ¿qué pasa cuando analizamos el estado de conservación de los elementos de la tabla periódica? Que nos enfrentamos a un cuadro inquietante.

Durante milenios, la humanidad ha extraído recursos de la tierra sin mayores miramientos. Su estado de conservación no era un problema. Con el paso del tiempo, hemos descubierto que no somos bueno preservando la fuente natural de nuestra riqueza. Tampoco los elementos químicos. Con este estupendo y muy simple gráfico, la American Chemical Society ha querido ilustrar cómo también hay numerosos de ellos en peligro de extinción a corto y largo plazo.

Como vimos en su momento, la tabla no es una mera descripción científica de los elementos químicos que podemos encontrar en nuestro entorno. También es un compendio de productos que son utilizados en una vasta panoplia de procesos industriales y artesanales. Desde la creación de placas solares hasta la producción de coches, dependemos de ellos para que nuestro mundo siga funcionando. Pero también se agotan: hay 44 cuyas existencias se han agotado de forma drástica. Y eso representa un problema.

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Cerrar 80.000 fábricas: la solución de China a su insostenible problema de contaminación

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Cerrar 80.000 fábricas: la solución de China a su insostenible problema de contaminación

Mientras Madrid afronta otro de sus muchos días con índices de contaminación por encima de lo humanamente recomendable, China vive su tóxica rutina atmosférica entre la alarma generalizada de las autoridades. El país, uno de los más contaminados del mundo merced a su rápida industrialización, vuelve a tener a sus ciudades bajo un espeso manto de polución. Y, un día más, tiene que adoptar medidas drásticas.

Al contrario que en las grandes ciudades europeas, donde acceder al centro en vehículo privado se está convirtiendo en una pequeña y cara odisea, el problema de China surge de sus fábricas y de su industria transformadora. Aún hoy, gran parte de las grandes ciudades (gigantescas) cuentan con los centros de producción en núcleos habitados o muy próximos a ellos, así como las centrales térmicas.

Hay que tener en cuenta que el rápido proceso de industrialización y de urbanización de China ha anulado los tiempos históricos que empujaron a Europa y a Estados Unidos a desterrar a sus centrales de electricidad, propulsadas con carbón, lejos de sus ciudades. China, que sigue quemando mucho carbón para atender a sus necesidades, se ve asediada día sí y día también por las consecuencias de su contaminación, gigante e igual a la de sus necesidades.

De modo que, en paralelo a una renovación total de su sector energético, más sostenible, el gobierno chino ha empezado a tomar cartas en el asunto. Durante los últimos meses, ha ordenado el cierre de 80.000 fábricas en todo el país para determinar cuáles se estaban saltando los cada vez más estrictos cánones contaminantes. China cuenta con una legislación específica para las fábricas, limitando las emisiones que pueden verter a la atmósfera, pero no todos los empresarios las cumplen.

Fabrica Los altos hornos de Benxi, en 2013. (Andreas Habich/Wikipedia)

La medida busca delimitar, por el método de prueba y error, cuáles se escapan a la ley, y de paso aliviar la incesante presión contaminante que sus ciudadanos viven día a día. En global, las autoridades han multado, inspeccionado o cerrado el 40% de las fábricas del país. Parte de estas industrias han vuelto a la actividad habitual, dado que los cierres han sido selectivos y temporales. Pero indica hasta qué punto China es seria frente a su gravísimo problema.

China, en guerra contra la contaminación

Obviamente, la medida ha podido tener cierto impacto en la aún renqueante economía china, cuya crisis financiera ha lastrado su histórico crecimiento por encima del 8%. La cuestión ha sido negada por el ministro de Medio Ambiente, Li Ganjie, que ha señalado al nulo impacto a largo plazo (negativo, se entiende) y a que el desempleo en las grandes ciudades sigue siendo el más bajo de la última década. Para Gianjie, el efecto será positivo, en tanto que reducirá la presión contaminante.

China lleva embarcada cuatro largos años en una guerra total a la contaminación consciente de la tremenda carga que representa no sólo en la salud de sus habitantes, sino en su desarrollo económico. Hay estudios que cifran en más de un millón de personas las muertes anuales directamente atribuibles a la contaminación. Otros hablan de 4.000 fallecimientos diarios. Son cifras que se comparan a las peores épocas contaminantes de la Europa del siglo XIX, y que se manifiestan en nubes de pura toxicidad dignas de Blade Runner 2049.

Este reportaje de NPR sobre el terreno explora cómo muchos empresarios locales han buscado subterfugios para evitar las limitaciones, aduciendo que afectaban a su producción. Por otro lado, alrededor de 10.000 personas han sido procesadas por las autoridades (con todo lo que ello conlleva en China) por saltarse las regulaciones.

Pollution China, una mañana cualquiera. (NASA)

La desbandada generalizada de la Administración Trump en la lucha contra el cambio climático ha colocado a China, país contaminante por antonomasia por dimensiones, en una posición de sorprendente liderazgo. Xi Jinping lleva tiempo explicando al mundo que piensa no sólo cumplir con sus obligaciones medioambientales, sino impulsar en la medida de sus posibilidades energías renovables. Y lo está haciendo: China lidera hoy por hoy (en términos de crecimiento interanual) la inversión en energía eólica y, muy especialmente, solar.

Lo vimos a cuenta del célebre parque de placas solares con forma de panda: aquella estrategia propagandística buscaba contar al mundo que, mientras Estados Unidos se obceca en el carbón que tanto batalló años atrás, el futuro de China no se asemeja a una central térmica y sí a un montón de benignas placas solares. El país vive una fiebre solar total, y sólo en 2016 instaló 36 gigavatios, el 45% de la potencia instalada del año pasado.

La dirección china es clara. Y la guerra contra la contaminación no ha hecho más que empezar.

Imagen | Andy Wong/AP

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23 imágenes que ilustran cómo era el distópico mundo previo a las regulaciones medioambientales

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23 imágenes que ilustran cómo era el distópico mundo previo a las regulaciones medioambientales

La lucha en favor del medio ambiente ha sido un tema permanente desde el establecimiento de las primeras agencias gubernamentales dedicadas a combatir la contaminación. La EPA, una de las más destacables a nivel global, surgió en la década de los setenta con objeto de hacer frente a los progresivos retos planteados por la industrialización estadounidense. El mundo, por aquel entonces, consumía y producía sin reparo, y contaminaba mucho.

¿Cuánto? Si bien los agentes de la EPA lo sabían perfectamente (mucho), el público o la clase política no tanto. En 1970, el medio ambiente (antes de la crisis del petróleo, una época en la que el boom del automóvil y de la industria posterior a la Segunda Guerra Mundial aún hacía ver el futuro de forma optimista) no era una cuestión primordial. Ningún partido se preocupaba en demasía por él, ningún periódico dedicaba editoriales a la contaminación o al futuro verde.

Por ello, la EPA inició un programa de catalogación fotográfica titulado "Documerica". En él, la agencia medioambiental ahora puesta en peligro por la administración Trump contrató a diversos fotógrafos con objeto de documentar sus actividades y de retratar la América contaminada. Los rincones repletos de vertidos químicos, de desastres medioambientales o de playas a las que, por pura contaminación, los ciudadanos de a pie no podían acceder. Un mundo ya olvidado.

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Barcelona y Venecia ya lo saben, el turismo sostenible es un fracaso. Pero aún tenemos alternativas

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Barcelona y Venecia ya lo saben, el turismo sostenible es un fracaso. Pero aún tenemos alternativas

Este año es el Año Internacional del Turismo Sostenible para el Desarrollo de las Naciones Unidas. Taleb Rifai, Secretario General de la Organización Mundial del Turismo de la ONU, afirmaba que:

...es una oportunidad única para ampliar la contribución del sector del turismo a los tres pilares de la sostenibilidad (económico, social y del medio ambiente), así como para aumentar la concienciación sobre las verdaderas dimensiones de un sector que se suele infravalorar.

La idea de turismo sostenible procede del desarrollo sostenible y según el informe de Brundtland de 1987 se trata del:

...desarrollo que satisface las necesidades de la generación presente, sin comprometer la capacidad de las generaciones futuras de satisfacer sus propias necesidades.

Sin embargo, el ecologista británico George Monbiot argumentaba que, en los últimos años, el desarrollo sostenible ha pasado a ser más bien un crecimiento sostenido. Básicamente, su argumento se basa en que existe poca voluntad de ir más allá de las palabras porque las crisis medioambientales nos dicen que deberíamos limitar nuestro uso del medioambiente, pero nuestras economías no hacen más que crecer.

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Cómo convencer a los escépticos de que el cambio climático es real y un peligro para todos

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Cómo convencer a los escépticos de que el cambio climático es real y un peligro para todos

Artículo escrito por Fermín Grodira.

Ya es una realidad. Donald Trump ha abandonado el objetivo de su antecesor Barack Obama de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero por el sector del carbón.

Una decisión que dificulta más aún que Estados Unidos pueda cumplir los objetivos alcanzados en la Cumbre de París contra el cambio climático. Aunque a nadie sorprende esta decisión: en campaña Trump había prometido poner "a los trabajadores del acero y el carbón a trabajar de nuevo" y en numerosas ocasiones ha tuiteado contra la realidad del cambio climático antropogénico. Un discurso acorde a la opinión de muchos de sus votantes.

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